探寻5亿年前的神秘无脊椎生物

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  这是皮特罗纳博士和他的同事于2003年科考时留下的一张照片。

  皮特罗纳博士是美国罗格斯大学著名的海洋学家。33年来,他一次次潜入北大西洋2英里下泥泞的海底,希望找到一种名为Paleodictyonnodosum的古老生物。

  罗纳博士称,这种生物比骰子稍大,可能是世界上最古老的生物。从遗迹化石分析,这种生物在5千万年前就已经灭绝了。不过虽然拥有世界上最先进的探险设备,罗纳博士但总是空手而归。但是,罗纳博士称他们已经掌握足够的证据来证明这种古老生物的存在了。

  这种生物生活在海底2英里多深处。在这一深度,海水压力、低温、黑暗等海洋环境为某些生物生存提供了条件。罗纳博士在罗格斯大学接受《纽约时报》采访时表示,他希望能最终活捉到这种生物。他说:“如果能潜入海底,我认为这是有可能的”。作为海洋学界的权威,罗纳博士最喜欢的事情莫过于穿上潜水服,一头扎进海洋深处。

  罗纳博士发现Paleodictyonnodosum生活在大西洋海底有限的范围内,它唯一能辨别的特征就是身体由许多成六边形的小孔组成,看起来像跳棋棋盘。他已经拍摄到上千幅这种六边形的图片,发现最大的有200或300个小孔。

  罗纳博士一直捉不到这种生物,就意味着尽管科学家们给了它取了的名字,但它到底是什么仍然存在争议。主要的问题是不清楚这种六边形遗迹是洞穴还是机体的一部分,是空置的巢穴还是动物的遗骸。

  和罗纳博士一样对Paleodictyonnodosum着迷的其他海洋探险家还有来自耶鲁大学、和位于鳕鱼角的伍茲侯海洋研究所的科学家们、以及其他来自法国、加拿大和英国等各个研究所的专家们。赛拉赫博士就是其中之一。他认为Paleodictyonnodosum是一种非同寻常的生物,因为它在岩石表面上留下的小孔遗迹形成了迷宫一样的隧道。他在接受采访时说:“这不仅仅是化石,而是生命高级形态的表现,而这种生活方式又是非常非常古老的”。他还说Paleodictyonnodosum的最早形式可以追溯到5亿多年前寒武纪生命大爆炸时期,开始时这种生物在浅水中生活,后来逐渐将栖息地扩张到黑暗的海洋深处。

  罗纳博士并不是一开始就对海洋学感兴趣的。他起初对岩石和山川情有独钟,1957年获得耶鲁大学地质学硕士学位,后到标准石油公司工作,主要在美国西南部勘探石油。在1958年的圣诞节,他回到曼哈顿的家中度假,偶然遇上了一群海洋学家乘坐的科考船停靠在曼哈顿西侧码头上。这些著名的科学家们来到纽约开会,在和他们谈话中罗纳博士对海洋学的兴趣被激发出来了。到了上世纪70年代,罗纳博士获得了耶鲁大学的海洋地质学与地球物理学博士学位,进入美国国家海洋大气管理局(NOAA),开始了大西洋深处的探索工作。他利用挖泥船、照相机和回声探测器等设备绘制海底地图。1976年,罗纳博士偶然遇见了这种活化石。那时,他和同事们正在海底拍照,相机的闪光灯每隔几秒就会闪一下,照亮了海底并在35毫米胶片上记录下海底影像。几周后在佛罗里达的办公室里,罗纳博士冲洗胶片时意外地发现了那些奇特的六角形小孔。起初,他以为是显影剂的问题。后来在放大镜下,他看清楚了这些小孔,甚至以为这些六边形有可能是外太空生物入侵海底时留下的印记。幸运的是,他摈弃了这种想法,开始向身边最优秀的生物学家请教。

  1978年,罗纳博士和同事乔治F.梅里尔发表了一篇论文,文中排除了一切可能并将这种神秘的生物命名为“不明的无脊椎动物。”随后,对这种生物的研究取得了巨大进展。赛拉赫博士在德国图宾根大学的地质与古生物研究所写信告诉罗纳,这种生物与Paleodictyonnodosum“十分吻合”,它们之间毫无疑问有着联系。在信中,他建议与罗纳博士一起做这项研究。1985年,罗纳博士和他的同事们在北大西洋中部海底发现了温泉活动,以及包括虾在内的生物活动迹象,而罗纳博士想寻找的生物就在距离温泉活动区域1英里以内的地方,他分别在1990年、1991年1993年、2001年潜入到该海区。2003年他与赛赫拉博士一道下潜到那里,这次IMAX公司以他们寻找活化石为题材,拍摄了记录片《深海的火山》。也就是在这一年,罗纳和赛拉赫发现了证据表明这种生物和Paleodictyonnodosum之间联系。罗纳博士回忆说,深海探测潜艇“爱文号”的机械手朝小孔阵列喷水,慢慢地移除上面的淤泥,很快与Paleodictyonnodosum相似的六边形小孔阵列显现出来。

  2003年5月,罗纳博士和他的合作伙伴撰写的关于Paleodictyonnodosum的研究报告发表在电子期刊《深海研究》第二辑上。报告用翔实的图片和数据资料展示了近三十多年来的研究成果,证明这种六边形生物与Paleodictyonnodosum是完全一样的。这份报告在科学界引起了极大的轰动。